Stiamo estinguendo le piante 350 volte più velocemente del normale

La perdita di biodiversità, insieme ai cambiamenti climatici, è una delle sfide più importanti per l’umanità

La Terra sta vivendo una perdita di specie senza precedenti, descritta da alcuni ecologi come la sesta estinzione di massa . Lo scorso maggio, un rapporto delle Nazioni Unite ha avvertito dell’esistenza di un milione di specie in via di estinzione. Più recentemente, un altro studio scientifico ha documentato l’estinzione di 571 specie di piante .

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È vero che le estinzioni di specie sono avvenute in modo naturale e continuo dall’inizio della vita sulla Terra ai giorni nostri. Tuttavia, la vera domanda è se il tasso di estinzione è stato aumentato dall’azione dell’uomo. La nostra ricerca, pubblicata sulla rivista Current Biology , ha dimostrato che il tasso di estinzione delle piante è diventato fino a 350 volte superiore al tasso medio attribuibile a cause naturali, con conseguenze devastanti per molte specie uniche.

MISURARE IL TASSO DI ESTINZIONE

Non è facile rispondere alla domanda su quante specie siano estinte. Per cominciare, nella maggior parte del pianeta non ci sono informazioni affidabili sulle estinzioni che stanno avvenendo in questo momento. In questo senso, si deve tener conto del fatto che le specie non sono distribuite in modo omogeneo.

Ad esempio, mentre il Madagascar ha circa 12.000 specie , di cui l’80% sono endemiche, l’Inghilterra ha solo 1 859 specie , di cui 75 (solo il 4%) sono endemiche.

Zone come il Madagascar, che hanno livelli eccezionali di biodiversità, sono conosciute come ” punti caldi “. Basato esclusivamente su numeri assoluti, si prevede che l’estinzione di specie dai punti caldi della biodiversità sia maggiore di quella riscontrata in punti freddi come l’Inghilterra. Ma ciò non significa che i punti freddi della biodiversità non siano degni di conservazione, poiché tendono ad avere piante molto particolari dal punto di vista evolutivo.

Facciamo parte di un team internazionale che ha recentemente esaminato 291 estinzioni di piante che hanno avuto luogo negli ultimi 300 anni in zone calde e zone fredde della biodiversità. Per ogni caso, abbiamo studiato le cause dell’estinzione, quando sono state documentate, e il grado di unicità delle specie. Con queste informazioni chiediamo fino a che punto ci sono differenze tra le estinzioni che si verificano nei punti caldi e freddi della biodiversità.

Come previsto, scopriamo che i punti caldi perdono un numero maggiore di specie e più velocemente dei punti freddi. L’agricoltura e l’urbanizzazione sono state le forze più importanti dietro le estinzioni delle piante in entrambi i punti caldi e freddi, confermando la convinzione generale che la distruzione dell’habitat sia la causa principale della maggior parte delle estinzioni. In generale, le piante erbacee perenni, come le erbe, erano il gruppo di piante più vulnerabili all’estinzione.

Tuttavia, i punti freddi sembrano perdere più unicità delle specie rispetto ai punti caldi. Ad esempio, sette estinzioni avvenute in luoghi freddi hanno portato alla scomparsa di sette generi e, in un caso, di una famiglia completa. Pertanto, i punti freddi costituiscono anche importanti serbatoi di biodiversità unica che devono rimanere tali.

I nostri studi hanno anche dimostrato che i recenti tassi di estinzione sono stati fino a 350 volte superiori ai tassi di estinzione di base storici. Questi risultati sono in contrasto con le stime di alcuni scienziati che indicano che le estinzioni delle piante supereranno i tassi di estinzione basale diverse migliaia di volte nei prossimi 80 anni.

Allora perché le nostre stime sull’estinzione delle piante sono così basse?

Innanzitutto, mancano i dati globali che limitano le inferenze che possono essere fatte sulle recenti estinzioni.

D’altra parte, le piante sono speciali nel senso che alcune hanno una straordinaria longevità e che molte altre sono in grado di persistere a basse densità a causa di alcune peculiarità, come la capacità di riprodursi in assenza di altri individui della stessa specie.

Ad esempio, possiamo considerare una situazione ipotetica in cui solo cinque individui del baobab Grandidier ( Adansonia grandidieri ) rimangono in natura. Questi alberi iconici del Madagascar sono una delle nove specie del loro genere e possono vivere centinaia di anni. Pertanto, è possibile che alcuni individui possano rimanere in vita a lungo (in una situazione nota come “debito di estinzione”), ma inevitabilmente finiranno per estinguersi in futuro.

Infine, la dichiarazione di una specie vegetale come estinta è complicata e non senza rischi, semplicemente perché le piante sono spesso difficili da trovare e non possiamo essere sicuri se abbiamo trovato gli ultimi sopravvissuti della specie.

In effetti, un recente rapporto ha scoperto che erano state riscoperte 431 specie di piante precedentemente considerate estinte . Pertanto, è molto probabile che i tassi effettivi di estinzione degli impianti e le future estinzioni superino di gran lunga i nostri dati attuali.

Non c’è dubbio che la perdita di biodiversità, insieme ai cambiamenti climatici, sia una delle sfide più importanti per l’umanità . Oltre alla distruzione degli habitat causati dall’uomo, gli effetti dei cambiamenti climatici sono considerati particolarmente gravi sulla biodiversità delle piante. Le attuali stime di estinzione delle piante sono quindi sottovalutate.

Tuttavia, i segnali sono chiari.

Se riassumiamo la storia della Terra di 4,5 miliardi di anni in un calendario di un anno, la vita è nata nel mese di giugno, i dinosauri sono apparsi vicino a Natale e l’Antropocene inizia nell’ultimo millisecondo di Capodanno.

I tassi di estinzione delle piante superano i tassi di estinzione di base centinaia di volte durante un periodo di tempo così piccolo possono essere un disastro per il futuro del pianeta.

Jaco Le Roux , Professore associato, Università Macquarie ; Florencia Yanelli , Ricercatrice, Università di Stellenbosch ; Heidi Hirsch , ricercatore post-dottorato presso la Stellenbosch University ; José María Iriondo Alegría , Professore universitario nell’area di Botanica, Università Rey Juan Carlos ; Marcel Rejmánek , professore emerito, Università della California, Davis e Maria Loreto Castillo , PhD Candidate, Stellenbosch University

Questo articolo è stato originariamente pubblicato in The Conversation . Leggi l’ originale .

Lucilla Benito

Fonte: www.bioguia.com

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