Sono stati altri umani le prime vittime della sesta estinzione di massa?

300.000 anni fa, nove specie umane camminavano sulla Terra. Ora ce n’è solo una. I Neanderthal,  Homo neanderthalensis , erano  cacciatori tozzi  adattati alle fredde steppe europee. I Denisoviani imparentati   abitavano l’Asia, mentre il più primitivo  Homo erectus  viveva in Indonesia e l’  Homo rhodesiensis  nell’Africa centrale.

Insieme a loro sono sopravvissute diverse specie corte e dal cervello piccolo: l’  Homo naledi  in Sud Africa, l’  Homo luzonensis  nelle Filippine, l’  Homo floresiensis  (“hobbit”) in Indonesia e il misterioso  popolo delle caverne dei cervi rossi  in Cina. Data la rapidità con cui stiamo scoprendo nuove specie, è probabile che altre siano in attesa di essere trovate.

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La scomparsa di queste altre specie assomiglia a un’estinzione di massa. Ma non c’è nessuna catastrofe ambientale evidente – eruzioni vulcaniche, cambiamenti climatici, impatto di asteroidi – a guidarla. Invece, i tempi delle estinzioni suggerisce che sono state causate dalla diffusione di una nuova specie, che si evolve  260,000-350,000 anni fa  in  Sud Africa :  l’Homo sapiens .

La diffusione degli esseri umani moderni fuori dall’Africa ha causato una  sesta estinzione di massa , un evento di oltre 40.000 anni che si estende dalla scomparsa dei mammiferi dell’era glaciale alla distruzione delle foreste pluviali da parte della civiltà odierna. Ma furono altri umani le prime vittime?

Evoluzione umana. Nick Longrich (autore fornito)

Evoluzione umana. Nick Longrich

Siamo una specie straordinariamente pericolosa. Abbiamo cacciato  mammut lanosi, bradipi di terra  e  moa  fino all’estinzione. Abbiamo distrutto pianure e foreste per l’agricoltura, modificando oltre la metà della superficie terrestre del pianeta. Abbiamo alterato il clima del pianeta. Ma siamo più pericolosi per le altre popolazioni umane, perché competiamo per le risorse della terra.

La storia è piena di esempi di persone che combattono, spostano e annientano altri gruppi sul territorio, dalla distruzione di Cartagine da parte di Roma , alla conquista americana dell’Occidente e alla colonizzazione britannica dell’Australia. Ci sono stati anche recenti genocidi e pulizie etniche in Bosnia, Ruanda,  Iraq , Darfur e  Myanmar . Come l’uso del linguaggio o degli strumenti, la capacità e la tendenza a impegnarsi nel genocidio è probabilmente una parte intrinseca e istintiva della natura umana. Non c’è motivo di pensare che i primi  Homo sapiens  fossero meno territoriali, meno violenti, meno intolleranti, meno umani.

Gli ottimisti hanno dipinto i primi cacciatori-raccoglitori come selvaggi pacifici e nobili e hanno sostenuto che la nostra cultura, non la nostra natura, crea violenza. Ma studi sul campo, resoconti storici e l’archeologia mostrano che la guerra nelle  culture primitive era intensa, pervasiva e letale . Le armi neolitiche come mazze, lance, asce e archi, combinate con tattiche di guerriglia come incursioni e imboscate, erano devastanti. La violenza era la principale causa di morte tra gli uomini in queste società e le guerre hanno visto livelli di vittime pro capite più elevati rispetto alla prima e alla seconda guerra mondiale.

Vecchie ossa e manufatti mostrano che questa violenza è antica. L’ uomo Kennewick di 9000 anni , dal Nord America, ha una punta di lancia incastonata nel bacino. Il sito Nataruk di 10.000 anni fa   in Kenya documenta il brutale massacro di almeno 27 uomini, donne e bambini.

È improbabile che le altre specie umane fossero molto più pacifiche. L’esistenza della  violenza cooperativa negli scimpanzé maschi  suggerisce che la guerra precede l’evoluzione degli umani. Gli scheletri di Neanderthal mostrano  modelli  di  trauma  coerenti con la guerra. Ma armi sofisticate hanno probabilmente dato  all’Homo sapiens  un vantaggio militare  . L’arsenale dei primi  Homo sapiens  probabilmente includeva  armi a proiettile  come giavellotti e  lancia, bastoni da lancio e  mazze .

Strumenti e cultura complessi ci avrebbero anche aiutato a raccogliere in modo efficiente una gamma più ampia di animali e piante, alimentando tribù più grandi e dando alla nostra specie un vantaggio strategico in termini di numero.

L’arma definitiva

Ma pitture  rupestri ,  incisioni e  strumenti musicali  suggeriscono qualcosa di molto più pericoloso: una sofisticata capacità di pensiero e comunicazione astratti. La capacità di cooperare, pianificare, elaborare strategie, manipolare e ingannare potrebbe essere stata la nostra arma definitiva.

L’incompletezza dei reperti fossili rende difficile mettere alla prova queste idee. Ma in Europa, l’unico luogo con una documentazione archeologica relativamente completa, i fossili mostrano che entro  poche migliaia di anni  dal nostro arrivo, i Neanderthal sono scomparsi. Tracce di DNA di  Neanderthal in alcune persone eurasiatiche  dimostrano che non li abbiamo semplicemente sostituiti dopo che si sono estinti. Ci siamo incontrati e ci siamo accoppiati.

Altrove, il DNA racconta di altri incontri con umani arcaici. I gruppi dell’Asia orientale, della Polinesia e dell’Australia hanno il  DNA  dei  Denisova . Il DNA di un’altra specie, forse  Homo erectus , è presente in molte persone asiatiche. I genomi africani  mostrano tracce di DNA  di un’altra  specie arcaica . Il fatto che ci siamo incrociati con queste altre specie dimostra che sono scomparse solo dopo averci incontrato.

Ma perché i nostri antenati avrebbero spazzato via i loro parenti, causando un’estinzione di massa o, forse più precisamente, un genocidio di massa?

Punte di lancia di 13.000 anni dal Colorado. Chip Clark, Smithsonian Institution (autore fornito)

Punte di lancia di 13.000 anni dal Colorado. Chip Clark, Smithsonian Institution

La risposta sta nella crescita della popolazione. Gli umani si riproducono in modo esponenziale, come tutte le specie. Senza controllo, storicamente abbiamo raddoppiato i nostri numeri ogni 25 anni. E una volta che gli umani sono diventati cacciatori cooperativi, non abbiamo avuto predatori. Senza predazione che controllasse il nostro numero e poca pianificazione familiare oltre al  matrimonio ritardato  e  all’infanticidio , le popolazioni sono cresciute per sfruttare le risorse disponibili.

Un’ulteriore crescita, o la scarsità di cibo causata da siccità, inverni rigidi o risorse eccessive,  porterebbero inevitabilmente le tribù a conflitti  per il cibo e il territorio di foraggiamento. La guerra divenne un freno alla crescita della popolazione, forse il più importante.

La nostra eliminazione di altre specie probabilmente non era uno sforzo pianificato e coordinato del tipo praticato dalle civiltà, ma una guerra di logoramento. Il risultato finale, tuttavia, è stato altrettanto definitivo. Incursione dopo incursione, imboscata dopo imboscata, valle dopo valle, gli umani moderni avrebbero logorato i loro nemici e preso la loro terra.

Eppure l’estinzione dei Neanderthal , almeno, ha richiesto molto tempo – migliaia di anni. Ciò era in parte dovuto al fatto che i primi  Homo sapiens  non avevano i vantaggi delle civiltà conquistatrici successive: grandi numeri, supportati dall’agricoltura e malattie epidemiche come il vaiolo , l’influenza e il morbillo che hanno devastato i loro avversari. Ma mentre i Neanderthal hanno perso la guerra, per resistere così a lungo devono aver combattuto e vinto molte battaglie contro di noi, il che suggerisce un livello di intelligenza vicino al nostro.

Oggi guardiamo le stelle e ci chiediamo se siamo soli nell’universo. Nella fantasia e nella fantascienza, ci chiediamo come potrebbe essere incontrare altre specie intelligenti, come noi, ma non noi. È profondamente triste pensare che una volta l’abbiamo fatto, e ora, a causa di ciò, se ne sono andati.

Immagine anteprima: un teschio di Neanderthal mostra un trauma cranico, prova di antiche violenze.  Museo Nazionale di Storia Naturale Smithsonian

L’articolo “ Furono altri umani le prime vittime della sesta estinzione di massa? ” di Nick Longrich è stato originariamente pubblicato su The Conversation ed è stato ripubblicato con una licenza Creative Commons. 

Fonte:  www.ancient-origins.net

 

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