Gli antichi bevevano latte anche se erano tutti intolleranti al lattosio

Un team di scienziati internazionali ha appena completato uno studio sulle antiche abitudini di consumo del latte in Europa. Volevano vedere se esistesse una connessione tra l’aumento del consumo di latte e lo sviluppo della capacità di digerire il latte animale in modo completo e corretto. Sembra che una mutazione genetica entrata nel genoma collettivo dell’umanità circa 4000 anni fa sia stata responsabile di quest’ultimo cambiamento. Prima di allora gli esseri umani erano naturalmente intolleranti al lattosio.

L’evoluzione dell’intolleranza al lattosio umano

Nonostante gli effetti inquietanti che i prodotti lattiero -caseari possono causare agli intolleranti al lattosio , gli scienziati hanno scoperto che gli antichi europei bevevano il latte in grandi quantità per migliaia di anni prima che la tolleranza al lattosio si diffondesse. Questa è una scoperta significativa, perché ribalta l’attuale teoria evolutiva secondo cui le persone hanno iniziato a bere latte in grandi quantità solo dopo che la mutazione genetica che ha permesso loro di digerirlo in modo efficiente aveva messo radici e si era diffusa in una percentuale considerevole della popolazione.

I partecipanti coinvolti in questa ricerca includevano esperti nel campo della genetica, dell’archeologia, dell’epidemiologia, della storia, della biochimica e altro ancora. Hanno analizzato le informazioni sul consumo di latte in Europa dal 7000 aC circa al 1500 dC circa e hanno scoperto che i modelli di consumo non erano correlati alla tolleranza al lattosio nella misura prevista.

“Le persone preistoriche in Europa potrebbero aver iniziato a consumare latte da animali domestici migliaia di anni prima di aver sviluppato il gene per digerirlo”, hanno spiegato gli autori di questo nuovo studio completo in un articolo appena pubblicato sulla rivista Nature . Poiché i bovini furono addomesticati per la prima volta nel sud-ovest asiatico nel IX millennio aC e introdotti in Europa pochi secoli dopo, questa affermazione potrebbe essere accurata al 100%.

Buoi diretti al lavoro di Constant Troyon, 1855. Lo studio ha scoperto che i popoli preistorici iniziarono a consumare latte quando gli esseri umani erano naturalmente intolleranti al lattosio. (Dominio pubblico)

Buoi diretti al lavoro di Constant Troyon, 1855. Lo studio ha scoperto che i popoli preistorici iniziarono a consumare latte quando gli esseri umani erano naturalmente intolleranti al lattosio. ( Pubblico dominio )

Selezione naturale di tipo più complesso

La rivoluzione agricola iniziò circa 12.000 anni fa e l’addomesticamento degli animali da latte come le mucche rappresentò un importante passo avanti in questa trasformazione delle pratiche di acquisizione del cibo da parte dell’umanità. Una maggiore tolleranza per i prodotti lattiero -caseari è seguita sulla scia di questo drammatico cambiamento, che ha suggerito agli scienziati evoluzionisti che c’erano vantaggi legati alla sopravvivenza nel poter consumare prodotti lattiero-caseari senza soffrire di disturbi gastrointestinali.

La teoria era che coloro che potevano digerire il latte avrebbero acquisito una nuova fonte di calorie e nutrienti, quindi sarebbero stati più sani e avrebbero prodotto bambini più sani (e di più) rispetto a coloro che erano intolleranti al lattosio. L’intolleranza al lattosio è l’etichetta utilizzata per designare le persone che non hanno la capacità di produrre l’enzima responsabile dell’efficiente digestione del latte. Questo sarebbe stato il caso se questi ultimi individui avessero scelto di bere latte e subirne le conseguenze, o di tramandare il latte e affrontare le carenze nutrizionali che ne sarebbero derivate.

In entrambi gli scenari, le scale evolutive sarebbero state orientate verso coloro che potevano bere e digerire completamente il latte. Coloro che non avrebbero potuto avrebbero dovuto affrontare tassi più elevati di morte prematura. Attraverso la selezione naturale, la capacità di digerire il latte in modo efficiente sarebbe quindi diventata più comune nel tempo, come accadde a partire da circa 4.000 anni fa tra popolazioni separate che vivevano in Europa, Africa, Asia meridionale e Medio Oriente.

L’analisi della ceramica antica fornisce un’immagine complicata del consumo di latte

Questo è stato presumibilmente il modo in cui gli esseri umani hanno sviluppato una tolleranza diffusa per il latte dopo essere stati intolleranti quasi universalmente al lattosio in anticipo. Ciò che la nuova ricerca rivela, tuttavia, è che il quadro del consumo di latte è più complicato e interessante di quanto immaginato in precedenza.

Gli scienziati coinvolti nello studio internazionale hanno analizzato i dati ottenuti da test chimici che hanno trovato residui di grasso del latte su diverse migliaia di pezzi di ceramica raccolti da oltre 550 siti archeologici in Europa. Questi campioni di ceramica erano collegati a siti che erano stati occupati tra 9.000 e 500 anni fa, il che ha permesso agli scienziati di determinare quanto fosse stata produttiva l’ industria lattiero -casearia e quanto fosse stato popolare il consumo di latte in vari tempi e in luoghi diversi nell’antica storia europea.

Una volta terminato questo processo esaustivo, gli scienziati hanno quindi correlato i modelli storici della produzione di latte in Europa con i dati genetici presi dai resti scheletrici di quasi 1.300 persone che avevano vissuto nelle stesse regioni durante lo stesso periodo di 9.500 anni, tutti di cui possedeva i marcatori genetici associati alla persistenza della lattasi, essendo la lattasi l’enzima che aiuta il corpo a scomporre e digerire gli zuccheri nel latte , e la persistenza si riferisce alla capacità del corpo di produrne ampie quantità.

Lo studio ha analizzato i resti molecolari del cibo lasciato nelle ceramiche scoperte in Europa per valutare il consumo di latticini nel corso della storia antica. Nell'immagine ceramica proveniente dal sito archeologico di Verson, Francia. (Annabelle Cocollos / Consiglio dipartimentale del Calvados)

Lo studio ha analizzato i resti molecolari del cibo lasciato nelle ceramiche scoperte in Europa per valutare il consumo di latticini nel corso della storia antica. Nell’immagine ceramica proveniente dal sito archeologico di Verson, Francia. (Annabelle Cocollos / Consiglio dipartimentale del Calvados )

Conclusioni sorprendenti emergono sulla storia dell’intolleranza al lattosio

Con loro grande sorpresa, gli scienziati hanno scoperto che la persistenza della lattasi non è diventata comune in Europa fino al 1000 aC circa. Questo è stato quasi 3.000 anni dopo che è stato rilevato per la prima volta nell’antico pool genetico europeo, il che significa che il cambiamento genetico che ha consentito un consumo di latte senza stress non si era diffuso nella popolazione così rapidamente come si credeva in precedenza.

Al contrario, il consumo di latte era popolare da molto più tempo. Ci sono state fluttuazioni nella produzione di latte e nel consumo di latte nel periodo di 9.500 anni, secondo l’analisi degli scienziati, ma non sono state correlate in alcun modo con i cambiamenti nella persistenza della lattasi. È interessante notare che i dati hanno rivelato che aumenti improvvisi dell’incidenza della persistenza della lattasi erano associati a periodi in cui erano probabili carestie e focolai di malattie, indipendentemente da ciò che stava accadendo con la fornitura di latte.

“Tutte le ipotesi precedenti su quale fosse il ‘vantaggio di selezione naturale’ della persistenza della lattasi si sono ancorate alla misura dell’uso di latte”, ha detto a Nature il coautore dello studio Mark Thomas, un genetista evoluzionista dell’University College di Londra, in un articolo separato dal uno che ha introdotto i risultati della nuova ricerca.

Ovviamente, i fatti contraddicono questa tesi. Sembra che la persistenza/tolleranza al lattosio si diffonda solo in determinate condizioni speciali, in particolare quando le società erano assediate da forze naturali che minacciavano la sopravvivenza del gruppo. In queste circostanze qualsiasi cosa che abbia migliorato o danneggiato la salute di una persona anche in minima misura avrebbe potuto avere implicazioni evolutive .

Alla gente piace davvero il loro latte, sia di tanto in tanto

Alla ricerca di ulteriori dati a sostegno delle loro scoperte, gli scienziati hanno esaminato più da vicino l’attuale consumo di latte per vedere come è stato influenzato dall’intolleranza al lattosio. Recuperando informazioni dalla biobanca britannica, una raccolta di dati genetici e relativi alla salute per 500.000 persone del Regno Unito, hanno scoperto che l’intolleranza al lattosio ha avuto un impatto minimo sui livelli di consumo di latte.

Tra i contributori della Biobanca che erano intolleranti al lattosio, il 92% preferiva il latte fresco rispetto ad altre opzioni. In particolare, gli scienziati non sono stati nemmeno in grado di trovare alcun legame tra la persistenza della lattasi e una migliore salute o una maggiore fertilità in generale.

Mark Thomas suggerisce che l’impatto negativo del consumo di latte mentre l’intolleranza al lattosio non avrebbe tenuto lontane le persone nei tempi antichi più di quanto non faccia ora. “Se sei in buona salute, ti viene un po’ di diarrea, ti vengono i crampi, scoreggi molto. È spiacevole, ma non morirai”, ha detto.

Ma effetti come questi avrebbero potuto essere rischiosi per i popoli antichi che erano malati di malattie, infezioni o malnutrizione . In queste circostanze, l’intolleranza al lattosio avrebbe potuto portare a tassi di mortalità più elevati, a una minore fertilità e a una risposta meno solida a sviluppi potenzialmente pericolosi per la vita, come la perdita di raccolti dovuta alla siccità, la guerra, i disastri naturali, la crescita della popolazione o anche una maggiore competizione per le risorse . Ciò spiegherebbe alcuni dei risultati più intriganti di questo nuovo studio, che ha scoperto che i popoli antichi che erano esposti a agenti patogeni e carenza di cibo avevano maggiori probabilità di sviluppare una tolleranza diffusa al consumo di latte poco dopo.

In ultima analisi, questo nuovo studio ha confermato che la tolleranza per i prodotti lattiero-caseari è aumentata a causa delle pressioni evolutive. Tuttavia, hanno concluso che ciò è avvenuto in risposta a condizioni di emergenza e non rappresentava un principio generale di sviluppo. La ricerca futura potrebbe benissimo mostrare che altre utili mutazioni genetiche hanno preso piede allo stesso modo, come conseguenza indiretta di circostanze ambientali, sociali, culturali o economiche altamente difficili.

Di Nathan Falde

Fonte:  www.ancient-origins.net

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