Balena a quattro zampe scoperta in Egitto che prende il nome da Anubi, il dio dei morti

Gli antenati delle balene moderne erano animali simili ai cervi che decisero di averne avuto abbastanza della vita sulla terraferma e vagarono nel mare. L’ evoluzione , che li ha visti trasformarsi in 10 milioni di anni nei giganti senza gambe che conosciamo oggi, ha visto molte revisioni  del corpo delle balene e una nuova è stata descritta in un nuovo documento.

Chiamato Phiomicetus anubis ,  in onore alla divinità egizia Anubi, protettore del mondo dei morti, con corpo da uomo e testa da sciacallo, era lungo circa tre metri  e pesava 600 chilogrammi . Probabilmente era all’estremità più alta della catena alimentare.

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Il documento, pubblicato sulla rivista Proceedings of the Royal Society B , costruisce un’immagine di P. Anubis da uno scheletro parziale recuperato dal deserto occidentale egiziano. Ci è voluto del tempo per essere scoperto, essendo vissuto circa 43 milioni di anni fa, ma ora è sul radar dei ricercatori, sta facendo una certa impressione.

” Phiomicetus anubis si basa su uno scheletro parziale e rivela che è la balena protocetide più primitiva  conosciuta dall’Africa”, ha detto a IFLScience l’autore dello studio Abdullah Gohar. “Inoltre, Phiomicetus mostra ulteriormente che le balene protocetide si erano già diversificate nella loro anatomia e comportamento alimentare, più di quanto si pensasse in precedenza, mostrando una capacità di elaborazione orale delle prede più efficiente rispetto alla normale condizione protocetide, consentendo così un forte predatore come stile di alimentare.”

” Fiomiceto era probabilmente uno dei migliori predatori nella comunità in cui viveva, forse come un’orca assassina di oggi”, ha detto Gohar.

La teoria dice che le balene sono diventate così acquose quando i loro antenati ungulati hanno iniziato a cercare cibo lungo il bordo dell’acqua. Qui, erano ben posizionati per nascondersi nelle secche quando arrivavano i guai, e mentre passavano sempre più tempo nell’acqua i loro corpi cominciavano a cambiare.

La loro ricerca di una nuova nicchia ecologica ha portato a una serie di adattamenti che alla fine avrebbero visto le loro gambe scomparire e le loro braccia trasformate nelle pinne per cui i cetacei sono così famosi oggi. Per Panubis , alcuni adattamenti per la vita acquatica avevano già iniziato a insinuarsi, sebbene fossero molto più sfumati.

“Rispetto alle balene precedenti, ha una fossa temporale più allungata, un terzo incisivo inferiore più grande e un’area di articolazione più lunga tra le mandibole”, ha spiegato Gohar. “Questi adattamenti indicano un animale che era un predatore di maggior successo rispetto ai suoi parenti”.

Lontano dai suoi antenati al pascolo, P. anubis era un predatore competente in grado di abbattere prede di grandi dimensioni, paragonabili a un’orca assassina. In combinazione con i resti dentati che hanno ispirato il suo confronto con un dio dalla testa di sciacallo, la prospettiva di P. anubis e dei suoi quattro arti che nuotano negli oceani di certo non dipinge un’immagine di un mare in cui vorresti essere.

L’eccitante scoperta apre nuove porte a Gohar e ai suoi colleghi, aumentando la possibilità che potrebbero esserci altre balene semiacquatiche precoci in attesa di essere scoperte nel passato paleontologico dell’Egitto, spingendo a una rivalutazione dell’evoluzione precoce delle balene.

“ Phiomicetus non solo ha ampliato la nostra conoscenza sulle prime forme di transizione della balena, ma ha anche sollevato nuove domande sugli antichi ecosistemi in cui viveva e ha indirizzato la nostra nuova visione della ricerca verso le risposte a grandi domande come l’origine e la coesistenza di antiche balene in Egitto”, ha concluso Gohar.

Di Rachael Funnell

Fonte:  www.iflscience.com

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