La faglia di San Andreas sta per crollare – Ecco cosa accadrà quando lo farà

Il direttore del Southern California Earthquake Center , Thomas Jordan, ha recentemente fatto un annuncio che avrebbe mandato un brivido lungo la spina dorsale di ogni californiano: che la faglia di San Andreas sembra essere in uno stato critico e in quanto tale, potrebbe generare un grande terremoto imminente. Naturalmente, la reiterazione del pericolo sismico per i californiani non sarà nulla di sorprendente, ma ciò che è nuovo è l’avvertimento che la parte meridionale della faglia ” sembra chiusa, caricata e pronta per andare “.

Perché questo eminente sismologo fa queste affermazioni allarmanti? Bene, il fatto è che non c’è stato un rilascio importante di stress nella parte meridionale del sistema di faglia di San Andreas dal 1857. In termini semplici, il San Andreas è uno dei tanti sistemi di faglia che segna approssimativamente il confine tra il Pacifico e il Nord delle piastre tettoniche americane. Entrambe le placche si stanno muovendo in direzione nord, ma la placca del Pacifico si muove più velocemente della controparte nordamericana, il che significa che le tensioni tra le placche si stanno costantemente accumulando.

Nel 1906, alcuni di questi stress furono rilasciati in modo catastrofico nella zona della Baia di San Francisco in un evento di magnitudo 7.8 e di nuovo, nel nord della California, durante il terremoto di Loma Prieta di 6.9 di magnitudo 1989 . Eventi di queste grandezze, tuttavia, non si sono verificati lungo la faglia di San Andreas nel sud dello stato – l’ evento Northridge del 1994 è stato associato a uno vicino, ma separato, sistema di faglia – portando al suggerimento che un terremoto è imminente e, data la quantità di stress che potrebbe effettivamente aver accumulato, quando arriverà sarà il ” Big One “.

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Quanto è grande “Big one”?

Quindi quanto grande potrebbe essere questo potenziale terremoto ed è possibile che la distruzione dimostrata nel film di San Andreas possa effettivamente realizzarsi?

In breve, i californiani saranno (ragionevolmente) soddisfatti delle risposte a queste domande. Nel film, la faglia di San Andreas produce un terremoto di magnitudo 9.0. Sebbene  siano mai stati riscontrati raramente in tutto il mondo, i terremoti di queste dimensioni sono generalmente confinati in regioni della terra in cui la subduzione – dove una lastra tettonica viene forzata al di sotto di un’altra – si sta verificando, ad esempio in Cile e in Giappone. La situazione tettonica in California è diversa. Qui, due lastre stanno scivolando l’una sull’altra.

Di conseguenza, le recenti previsioni limitano la possibile grandezza massima dei terremoti lungo il sistema di faglia di San Andreas a 8.0, sebbene con una stima del 7% di probabilità che un evento del genere possa verificarsi nella California meridionale nei prossimi 30 anni; nello stesso periodo, c’è una probabilità del 75% di un evento di magnitudo 7.0. Mentre magnitudini di 7.0, 8.0 e 9.0 potrebbero sembrare   diverse, l’energia che tali eventi scatenerebbero varia significativamente, con un evento di magnitudo 9.0 che rilascia energia 32 volte maggiore di una magnitudo 8.0 e 1.000 volte più energia di una magnitudo 7.0.

Ovviamente, tuttavia, sia un 7.0 o un 8.0, il danno è inevitabile, ma l’intera sequenza di eventi, come raffigurato nel film, è improbabile. Ad esempio, la faglia di San Andreas non è al di sotto dell’oceano e in quanto tale, qualsiasi scivolamento lungo di essa non potrebbe spostare l’acqua nella misura di generare uno tsunami  . L’apertura di un’enorme voragine deriva anche dalla  fantasia, poiché le lastre stanno scivolando l’una rispetto all’altra, non distanti l’una dall’altra.

Ciò che è realistico, tuttavia, è che è probabile una grande quantità di distruzione. Mentre i codici di costruzione in California sono severi, raccomandando l’adeguamento delle misure di protezione antisismica agli edifici più vecchi e impedendo la costruzione di nuovi edifici vicino a linee di faglia conosciute, non c’è modo di rendere un edificio sicuro al 100%.

Predire la devastazione

Nel tentativo di comprendere gli effetti di un grande terremoto del sud di San Andreas, l’US Geological Survey ha modellato un evento di magnitudo 7.8 , con uno slittamento di 2-7 metri, per rappresentare gli stress che si sono accumulati nell’area dall’ultimo grande evento .

Da questo modello è emerso che il danno sarebbe più grave per le costruzioni a cavallo della faglia. Fortunatamente, le costruzioni di questo tipo sono poche e distanti tra quelle che seguono la legge sulla zonizzazione dei guasti del terremoto di Alquist-Priolo del 1972 . Ciò che potrebbe essere influenzato da questo slittamento, tuttavia, sono le 966 strade, 90 cavi in ​​fibra ottica, 39 tubi del gas e 141 linee elettriche che attraversano la zona del guasto.

Il costo totale dei danni agli edifici è stato stimato in 33 miliardi di dollari, con edifici moderni che vanno benissimo, ma gli edifici più vecchi sono particolarmente sensibili. Gli incendi saranno molti – come hanno fatto dopo il terremoto di Northridge – quando le condutture del gas e le condutture dell’acqua si sono staccate; infatti, il danno derivante dagli incendi risultanti è stimato come più costoso di quello risultante dallo scuotimento iniziale.

Il bilancio complessivo delle vittime è stimato a 1.800. E proprio quando le cose non sembrano peggiori, l’evento principale avrà destabilizzato la tettonica della regione a tal punto che inizierà una serie di scosse di assestamento potenzialmente potenti. Ad esempio, nel 2011, Christchurch, in Nuova Zelanda è stata colpita da un evento di magnitudo 6,2 e da allora la città e la regione circostante hanno subito più di 10.000 scosse di assestamento .

Fortunatamente, il film San Andreas è pura finzione, con i livelli di esagerazione cui siamo abituati da registi che, ironia della sorte, hanno anche sede nel sud della California.

Con tutta probabilità, il San Andreas potrebbe generare un significativo terremoto in un futuro non troppo lontano. Quando arriverà, il danno sarà significativo e la California meridionale sarà gravemente colpita. Ma i californiani non sono estranei a questi eventi e l’infrastruttura dello stato, negli ultimi tempi, è stata progettata pensando alla protezione antisismica.

Dimentica gli tsunami e i profondi abissi si stanno aprendo, ma si aspettano violenti scossoni, danni agli edifici, incendi e impatti economici diffusi in quanto la regione sarà fuori uso  potenzialmente per un lungo periodo di tempo.

Matthew Blackett , professore di geografia fisica e pericoli naturali, Università di Coventry

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi l’ articolo originale .

Fonte: www.iflscience.com 

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