Abbiamo appena scoperto che l’atmosfera terrestre si estende oltre la luna

I ricercatori hanno fatto una scoperta incredibile. L’atmosfera esterna della Terra si estende molto più del previsto, arrivando a 630.000 chilometri , ovvero circa 50 volte il diametro del nostro pianeta. Ovviamente, non puoi respirare lì poiché l’atmosfera diventa più tenue allontanandosi dalla superficie terrestre , ma questa scoperta ha implicazioni importanti per i viaggi nello spazio e gli osservatori spaziali.

I risultati, riportati nel Journal of Geophysical Research: Space Physics , sono stati possibili grazie a decenni di osservazioni dell’OSA / NASA Solar and Heliospheric Observatory (SOHO). Le osservazioni sono state fatte in realtà decenni fa e possono essere fatte solo in determinati periodi dell’anno.

“La Luna vola attraverso l’atmosfera della Terra”, ha detto in una dichiarazione l’ autore principale Igor Baliukin, dell’Istituto di ricerca spaziale della Russia . “Non ne eravamo a conoscenza finché non abbiamo rispolverato le osservazioni fatte oltre vent’anni fa dalla sonda spaziale SOHO.”

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I dati hanno mostrato che l’esosfera della Terra è leggermente più densa dello spazio interplanetario per una distanza significativa. Alla distanza della Luna, in media 384.000 chilometri (239.000 miglia) di distanza, ci sono solo 0,2 atomi per centimetro cubo. A 60.000 chilometri (37.000 miglia) dalla Terra, ci sono ancora 70 atomi di idrogeno per centimetro cubo e la densità scende solo a meno di 1 atomo per centimetro cubo a oltre quattro volte quella distanza. Nonostante la bassa densità, l’idrogeno interagisce con la luce solare, in particolare i raggi ultravioletti. Questa emissione è ciò che ha permesso ai ricercatori di studiare la cosiddetta geocorona.

Questo bagliore UV o la presenza di questo idrogeno diluito non pone alcuna minaccia ai futuri astronauti sulle missioni intorno alla Luna, ma dovrà essere preso in considerazione se utilizziamo osservatori vicino alla Luna. Gli astronauti dell’Apollo 16 usarono il primo telescopio sulla Luna nel 1972 e inconsapevolmente presero la prima immagine della geocorona.

“A quel tempo, gli astronauti sulla superficie lunare non sapevano che erano effettivamente incorporati nella periferia della geocorona”, ha spiegato Jean-Loup Bertaux, co-autore ed ex investigatore principale di SWAN, lo strumento utilizzato da SOHO per rilevare la geocorona.

La scoperta potrebbe avere conseguenze importanti anche per la ricerca sui pianeti extrasolari. Un bagliore UV proveniente dall’idrogeno nell’exosfera di un pianeta suggerirebbe la presenza di vapore acqueo più vicino alla superficie. Questo è il caso di Venere, Terra e Marte. Rilevare questa firma su un pianeta in un altro sistema stellare può dirci di un potenziale serbatoio d’acqua.

La Terra e la sua busta di idrogeno, o geocorona, vista dalla Luna. Questa immagine ultravioletta è stata scattata nel 1972 con una macchina fotografica utilizzata dagli astronauti dell’Apollo 16 sulla Luna. NASA

Di Alfredo Carpineti

Fonte: www.iflscience.com 

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