PERICOLO DAI RAGGI COSMICI


“Nel 2009, l’intensità dei raggi cosmici è aumentata del 19% al di là di tutto ciò che abbiamo visto negli ultimi 50 anni”, dice Richard Mewaldt del Caltech.
La causa è l’aumento del minimo solare, una tregua nella profonda attività solare, che è iniziato attorno al 2008 e continua ancora oggi.
I ricercatori sanno da tempo che i raggi cosmici salgono quando l’attività solare va giù.

In questo momento l’attività solare è debole come lo è stata in tempi moderni, ponendo le basi per quella che Mewaldt chiama “una tempesta perfetta di raggi cosmici.”
“Stiamo vivendo il più profondo minimo solare in quasi un secolo”, dice Dean Pesnell del Goddard Space Flight Center “, quindi non sorprende che i raggi cosmici sono a livelli record per l’era spaziale”.
I raggi cosmici galattici vengono da fuori del sistema solare.
Si tratta di particelle subatomiche-principalmente protoni, ma anche alcuni nuclei pesanti-accelerati a velocità quasi-luce da esplosioni di supernovae lontane.
I raggi cosmici causa “sciami” di particelle secondarie che quando colpiscono l’atmosfera terrestre, essi costituiscono un pericolo per la salute per gli astronauti e un singolo raggio cosmico può disabilitare un satellite se colpisce un circuito integrato sfortunato.
Il campo magnetico del sole è la nostra prima linea di difesa contro queste particelle energetiche ad alta carica.
L’intero sistema solare da Mercurio a Plutone e oltre è circondato da una bolla di magnetismo solare chiamato “l’eliosfera.”
Nasce dalla dinamo interna magnetica del sole e si gonfia di proporzioni gigantesche dal vento solare.
Quando un raggio cosmico cerca di entrare nel sistema solare,deve combattere attraverso gli strati esterni della eliosfera, e se penetra, c’è un insieme di campi magnetici in attesa di disperderlo e deviarlo.

“In tempi di bassa attività solare, questa naturale schermatura è indebolita, e più raggi cosmici sono in grado di raggiungere il sistema solare interno”, spiega Pesnell.
“Se l’appiattimento continua come ha fatto il sole in precedenti minimi, potremmo vedere flussi di raggi cosmici saltare fino al 30% al di sopra massimi precedenti dell’Era Spaziale” prevede Mewaldt.
L’atmosfera del pianeta e il campo magnetico si combinano per formare uno scudo formidabile contro le radiazioni nello spazio,proteggendo gli esseri umani in superficie.
Anzi, abbiamo resistito tempeste peggiori di questa.
Centinaia di anni fa, flussi di raggi cosmici sono stati almeno il 200% più alto di quanto non siano ora.
I ricercatori sanno questo perché quando i raggi cosmici colpiscono l’atmosfera, producono un isotopo di berillio, 10Be, che si conserva nel ghiaccio polare. Esaminando carote di ghiaccio, è possibile stimare i flussi di raggi cosmici in più di mille anni nel passato.
Anche con il recente aumento, i raggi cosmici oggi sono molto più debole di quanto lo siano stati a volte in passato millennio.
L’attuale indebolimento del campo magnetico terrestre tuttavia potrebbe in futuro riservarci delle amare sorprese.
Non abbiamo mai vissuto una Piccola Era Glaciale con un campo magnetico così indebolito…
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