Lo scioglimento del ghiaccio dell’Alaska potrebbe innescare un mega tsunami, avvertono gli scienziati

Una lettera aperta di un gruppo di scienziati al Dipartimento delle risorse naturali dell’Alaska contiene un avvertimento che potrebbe essere in procinto di verificarsi una frana a Prince William Sound, con il potenziale per innescare il più grande tsunami dei tempi moderni. 

L’allarme arriva dopo che le immagini satellitari hanno rivelato che un grande pendio montuoso è stato lasciato instabile a causa di un ghiacciaio in ritirata, con gli autori che affermano che “è possibile che questo tsunami generato dalla frana accada entro il prossimo anno, e probabilmente entro 20 anni.”

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È importante notare che non è garantito che questo imminente disastro si verifichi, poiché gli scienziati ammettono che il pendio potrebbe ancora stabilizzarsi. In alternativa, potrebbe collassare solo parzialmente, provocando uno tsunami molto più piccolo e meno distruttivo. Tuttavia, nel loro rapporto, che non è stato sottoposto a peer review, gli autori affermano che un collasso totale appare “plausibile”.

Il pendio in questione si trova a Barry Arm, sopra la punta del ghiacciaio Barry che si allontana, e si trova a circa 97 chilometri a est di Anchorage. Le immagini satellitari mostrano che una frana lenta è in corso da alcuni anni, con la massa di roccia che è scivolata di 185 metri tra il 2009 e il 2015.

Sebbene la velocità di movimento da allora sia rallentata, gli scienziati dietro la lettera aperta affermano che un collasso completo “potrebbe accadere in qualsiasi momento”. Se ciò dovesse accadere, è probabile che lo tsunami prodotto eclissi quello che si è verificato nel fiordo di Karrat in Groenlandia nel 2017, dove una frana ha innescato un’onda  che ha distrutto gran parte della città di Nuugaatsiaq, a circa 32 chilometri di distanza.

Tra gli autori c’è il dottor Chunli Dai della Ohio State University, che studia le frane nell’Artico utilizzando un programma di modellazione chiamato ArcticDEM. In una recente intervista con l’Earth Observatory della NASA , Dai ha spiegato che se la parete rocciosa di Barry Arm dovesse collassare, la forma stretta del fiordo farebbe amplificare l’onda risultante a proporzioni pericolose.

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La frana può essere vista a destra del Barry Glacier, in questa ripresa del 24 agosto 2019. NASA Lauren Dauphin / NASA Earth Observatory / USGS

Sulla base dell’elevazione del deposito sopra l’acqua, del volume di terreno che sta scivolando e dell’angolo del pendio, abbiamo calcolato che un crollo avrebbe rilasciato 16 volte più detriti e 11 volte più energia della frana e della baia di Lituya del 1958 in Alaska con mega-tsunami “, ha spiegato il dottor Dai.

Quel particolare evento ha innescato quello che si ritiene essere il più grande tsunami dei tempi moderni, raggiungendo un’altezza di 524 metri .

La prospettiva di uno tsunami ancora più grande in un futuro molto prossimo in un’area frequentata da navi mercantili e navi da crociera potrebbe avere conseguenze disastrose, motivo per cui gli autori sperano di collaborare con il National Tsunami Warning Center per monitorare la frana.

Fonte: www.iflscience.com

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