Su Tau Ceti,stella simile al Sole a 12 anni luce di distanza ci potrebbe essere un pianeta abitabile

Un team internazionale di astronomi ha scoperto che Tau Ceti, una delle stelle più vicine e più simile al Sole, può ospitare cinque pianeti, di cui uno nella zona abitabile della stella (‘Goldilocks Zone’).

Tau Ceti: stella simile al Sole a soli dodici anni luce di distanza potrebbe essere un pianeta abitabile

Rappresentazione artistica del sistema di Tau Ceti. Credit: J. Pinfield per la rete RoPACS presso l’Università di Hertfordshire, 2012

A distanza di dodici anni luce dalla Terra è visibile ad occhio nudo nel cielo serale, Tau Ceti è la stella singola  più vicina che ha la stessa classificazione spettrale del nostro sole . I suoi cinque pianeti si stima che hanno masse da due a sei volte la massa della Terra, diventando così il sistema planetario con massa più bassa finora rilevato. Uno dei pianeti si trova nella zona abitabile della stella,la cosiddetta Zona Goldilocks con temperature giuste per sostenere l’acqua liquida, e ha una massa di circa cinque volte quella della Terra, diventando così il più piccolo pianeta trovato in orbita nella zona abitabile di una stella simile al Sole.

Il team internazionale di astronomi provenienti dal Regno Unito, Cile, Stati Uniti e l’Australia , con più di sei mila osservazioni da tre diversi strumenti. Utilizzando nuove tecniche, il team ha trovato un metodo per rilevare i segnali, questo migliora notevolmente la sensibilità di ricerche di piccoli pianeti e suggerisce che Tau Ceti non è una stella solitaria, ma ha un sistema planetario. Il gruppo ha presentato le sue conclusioni in un articolo che è stato accettato per la pubblicazione su Astronomy & Astrophysics.

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“Questa scoperta è in linea con la nostra visione emergente che praticamente ogni stella ha pianeti, e che la galassia deve avere molti di questi potenzialmente abitabili delle dimensioni della Terra”, ha detto Steve coautore Vogt, professore di astronomia e astrofisica all’Università della California di Santa Cruz. “Stiamo cominciando a capire che la natura sembra preferire  sistemi con pianeti multipli con orbite inferiori a 100 giorni. Ciò è abbastanza diverso dal nostro sistema solare, dove non c’è nulla con un’orbita interna a quella di Mercurio.”
Tau Ceti: stella simile al Sole a soli dodici anni luce di distanza potrebbe essere un pianeta abitabile

Tau Ceti nel cielo nella costellazione della Balena Mercoledì 19 dicembre dalle Hatfield, Regno Unito. Credit: Stellarium software.

Mikko Tuomi primo autore dell’University of Hertfordshire ha sottolineato l’importanza di nuove tecniche del team di sviluppo. “Abbiamo sperimentato nuove tecniche di modellazione dei dati con l’aggiunta di segnali artificiali ai dati e provato il recupero dei segnali con una varietà di approcci diversi”, ha detto Tuomi. “Questo ha migliorato significativamente le nostre tecniche di modellazione del rumore e aumentato la nostra capacità di trovare pianeti di piccola massa.”

Hugh Jones, dell’Università di Hertfordshire, ha detto che i ricercatori hanno scelto Tau Ceti per lo studio di questa modellazione di rumore  perché avevano pensato che non conteneva segnale. “Dato che è così luminoso e simile al nostro Sole, si tratta di un sistema di riferimento ideale per testare i nostri metodi per l’individuazione di piccoli pianeti”.

Oltre 800 sono i pianeti che sono stati scoperti in orbita su altre stelle, ma i pianeti in orbita intorno  a stelle simili al Sole sono particolarmente preziosi. “Tau Ceti è uno dei nostri più vicini cosmici e così luminoso che possiamo essere in grado di studiare le atmosfere di questi pianeti in un futuro non troppo lontano. I sistemi planetari intorno a stelle vicine  al nostro Sole indicano che questi sistemi sono comuni nella nostra galassia, la Via Lattea “, ha detto James Jenkins della Universidad de Chile, visiting fellow dell’Università di Hertfordshire.

I ricercatori hanno scoperto questo sistema planetario utilizzando i dati provenienti da tre spettrografi: HARPS sul telescopio di 3,6 metri dell’Osservatorio europeo meridionale a La Silla, in Cile (4864 punti), UCLES sul Anglo-Australian Telescope in Siding Spring, Australia (978 punti), e il  telescopio Keck di Mauna Kea, Hawaii (567 punti dati).

Il risultato si basa su spettri  presi in parte dall’Anglo-Australian Planet Cerca e con lo spettrografo UCLES sulla Anglo-Australian Telescope, HIRES sul telescopio Keck, e le rianalisi degli spettri presi con lo spettrografo HARPS e disponibili attraverso l’archivio pubblico dell’European Southern Observatory. Questo lavoro non sarebbe stato possibile senza i pubblici dati dell’ESO politiche e l’eccellente lavoro della divisione sviluppo software ESO e l’Archivio ESO Science Facility.

Il team di ricerca internazionale composto da Mikko Tuomi, Hugh Jones, John Barnes e David Pinfield (Università di Hertfordshire), James Jenkins (Università del Cile e l’Università di Hertfordshire), Chris Tinney, Rob Wittenmyer, Jonathan Horner, Jeremy Bailey, Duncan Wright e Graeme Salter (Università del New South Wales, Australia), Steve Vogt (UC Santa Cruz), Paul Butler (Carnegie Institution for Science), Simon O’Toole (Australian Osservatorio Astronomico) e Brad Carter (University of Southern Queensland).

Di Tim Stephens

Fonte:http://phys.org/news/2012-12-tau-ceti-sun-like-star-twelve.html

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