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Un asteroide “potenzialmente pericoloso” ci passerà accanto prima di Natale

A metà dicembre 3200 Phaethon, l’asteroide che genera la pioggia di meteore Geminidi, passerà a soli 10 milioni di chilometri da noi. Una distanza che lo inserisce nell’elenco degli asteroidi potenzialmente pericolosi per la Terra

A metà dicembre, un gigantesco asteroide volerà molto vicino alla Terra. Si tratta di 3200 Phaethon, un sasso spaziale del diametro di circa 5 chilometri che il mese prossimo passerà molto vicino alla Terra, esattamente a circa 10 milioni di chilometri. Una distanza, in termini astronomici, davvero piccola ed è proprio per questo che il Minor Planet Centerdell’International Astronomical Union (Iau) lo ha classificato come un asteroide “potenzialmente pericoloso” (potentially hazardous asteroid, Pha) per il nostro pianeta.

Scoperto per la prima volta nel 1983, l’asteroide prende il nome dal dio Fetonte, figlio di Apollo, il dio del Sole, che secondo la mitologia greca aveva distrutto la Terra. L’asteroide completa la sua orbita intorno al Sole ogni 1,4 anni, e durante il suo percorso si avvicina anche al nostro Pianeta. Questa volta, passerà nel punto più vicino al nostro pianeta intorno al 17 dicembre, pochi giorni prima dell’annuale pioggia meteorica delle Geminidi, il cui picco di massima attività verrà raggiunto nella notte del 13dicembre.

Sebbene sia tecnicamente classificato come un asteroide, la sua origine è ancora un mistero. Infatti, 3200 Phaethon è il responsabile di questa pioggia di meteoriti e ciò lo rende una vera e propria anomalia: è l’unico mai osservato ad avere associate delle stelle cadenti. Solitamente, infatti, queste sono il risultato di detriti provenienti da una cometa che avvicinandosi al Sole, evaporano, creando le famose code.

Foto anteprima: B. E. Schmidt and S. C. Radcliffe of UCLA

Marta Russo

Fonte: www.wired.it

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